La maratona sembra avere radici antiche, ma la lunghezza ufficiale della corsa podistica di 42,195 km non è stata stabilita fino al 20° secolo. 
La prima maratona organizzata si tenne ad Atene alle Olimpiadi del 1896, l’inizio dell’era moderna dei Giochi. Gli antichi giochi, che si svolsero in Grecia tra il 776 a.C. e il 393 d.C., non includevano mai gare di così lunga distanza. L’idea per la moderna maratona è stata ispirata dalla leggenda di un antico messaggero greco che correva dalla città Maratona ad Atene, a una distanza di circa 40 chilometri, per portare la notizia di un’importante vittoria greca su un esercito invasore dei persiani nel 490 a.C. Dopo aver fatto il suo annuncio, il messaggero esausto crollò e morì, o così almeno narra la leggenda. Per commemorare la sua drammatica corsa, la distanza della maratona olimpica del 1896 fu fissata a 40 chilometri. L’anno successivo, il 19 aprile 1897, fu corsa, sulla stessa distanza la prima maratona di Boston.

Per le successive Olimpiadi, la lunghezza della maratona rimase di 40 km, ma ai Giochi del 1908 a Londra il campo fu allungato per accontentare la famiglia reale. La regina Alexandra chiese che la gara iniziasse sul prato del Castello di Windsor (in modo che i più piccoli reali potessero guardare dalle finestre delle loro camere) e finire davanti al trono reale posto all’interno dello stadio Olimpico — la distanza raggiunse così i 42,195 km. L’aumento casuale del chilometraggio finì per rimanere quello definitivo, e nel 1921 la lunghezza di una maratona fu formalmente standardizzata a 42,195 chilometri.

Oggi, le gare di maratona si svolgono ovunque dal Polo Nord alla Grande Muraglia cinese. Nella sola America, ora ci sono più di 1.100 maratone ogni anno. Per decenni, le maratone erano aperte solo agli atleti di sesso maschile. La maratona di Boston, che iniziò nel 1897 ed è la più antica maratona del mondo, iniziò a consentire alle donne concorrenti nel 1972, mentre la prima maratona olimpica per donne non si tenne fino al 1984.