L’esercizio fisico aiuta o ostacola la capacità dei nostri corpi di combattere le infezioni? Dipende.

L’esercizio fisico aiuta o ostacola la capacità dei nostri corpi di combattere le infezioni?

Nel contesto del nuovo focolaio di coronavirus, questa domanda ha acquisito urgenza e anche, grazie a recenti ricerche, risposte emergenti. Le ultime ricerche scientifiche suggeriscono che essere in forma aumenta il nostro sistema immunitario e che anche un solo allenamento può amplificare e migliorare la nostra capacità di combattere i germi.

Ma alcuni studi indicano anche che i tipi e la quantità di esercizio fisico possono influenzare il modo in cui l’esercizio influenza le nostre risposte immunitarie. Di più non significa necessariamente migliore. E anche la posizione dell’esercizio potrebbe essere importante.

Quello che segue è una panoramica dello stato della scienza di oggi su come e perché l’esercizio fisico interagisce con il nostro sistema immunitario e se dovremmo pianificare di rimanere attivi, anche se l’incidenza dei nuovi casi di virus continua a crescere.

Molti di noi che si allenano hanno sentito da amici, coniugi o genitori ben intenzionati che un intenso esercizio fisico comprimerà il nostro sistema immunitario, aprendoci a agenti patogeni e malattie. Questa nozione ha guadagnato credibilità alla fine degli anni ’80, il risultato di studi che dimostrano che “la maratona ha aumentato l’incidenza dei sintomi di infezione tra i corridori nei giorni e nelle settimane dopo la gara”, afferma John Campbell, professore di scienze della salute all’Università di Bath in Inghilterra e coautore di un’influente rassegna nel 2018 su esercizio e immunità.

Ma quegli studi in seguito si sono rivelati troppo basati sull’autodiagnosi dei corridori. Negli esperimenti condotti con test di laboratorio sui maratoneti dopo le gare, pochi hanno dimostrato di avere infezioni respiratorie reali. Invece, la maggior parte aveva sviluppato irritazioni delle vie aeree o altre condizioni non infettive.

Gli studi di follow-up hanno poi stabilito che i corridori di maratona e altri atleti di endurance competitivi tendevano, in effetti, a riferire alcuni giorni di malattia annuali, indicando che il loro sistema immunitario non era sovraccaricato dall’esercizio ma rafforzato.

Da allora, numerose ricerche su persone e animali hanno rafforzato questa idea. Una serie di esperimenti del 2005 con i topi, ad esempio, ha mostrato che se i roditori correvano dolcemente per circa 30 minuti al giorno per diverse settimane, avevano molte più probabilità di sopravvivere a una forma virulenta di influenza rispetto agli animali non addestrati.

Allo stesso tempo, tuttavia, alcune ricerche hanno suggerito che un singolo, intenso esercizio fisico potrebbe diminuire temporaneamente le nostre risposte immunitarie nell’immediato, mettendoci a rischio elevato di un’infezione dopo l’allenamento. Questa possibilità era nota come teoria della “finestra aperta” e si basava su esperimenti su animali e persone che mostravano che le cellule immunitarie inondavano i nostri flussi di sangue immediatamente dopo un duro allenamento e poi improvvisamente scomparivano, presumibilmente morendo a causa dello stress dell’esercizio. Questa scomparsa sembrava lasciarci con livelli inferiori di cellule che riconoscono e combattono gli intrusi patogeni, offrendo ai germi una finestra aperta per le incursioni.

Ma, ancora una volta, esperimenti successivi e sofisticati offrirono una spiegazione diversa. In notevoli esperimenti con roditori, gli scienziati hanno contrassegnato alcune delle loro cellule immunitarie con colorante fosforescente e le hanno fatte correre fino allo sfinimento.

Successivamente, gli scienziati hanno notato che i livelli di cellule marcate nei flussi sanguigni sono aumentati e poi sono precipitati, come previsto. Ma hanno anche scoperto che poche di quelle cellule erano morte; invece avevano viaggiato verso i polmoni, le viscere e altre parti del corpo degli animali potenzialmente più vulnerabili alle invasioni di germi durante l’esercizio. Dopo alcune ore di servizio sentinella, la maggior parte delle cellule è tornata nel flusso sanguigno, stabilizzando lì i livelli delle cellule immunitarie e suggerendo che la loro vigilanza immunitaria si era nuovamente focalizzata ma non era diminuita.

Allo stesso modo, in uno studio pubblicato lo scorso anno, topi in forma e allenati che sono stati iniettati con germi immediatamente dopo una faticosa corsa hanno combattuto l’infezione meglio degli animali sedentari. In questo esperimenti si è mostrata un’ulteriore analisi molecolare, che ha messo in evidenza che le cellule immunitarie si sono adattate e si sono raggruppate attorno ai patogeni, mentre quelle stesse cellule erano più diffuse nei tessuti degli animali inattivi.

Nel complesso, questa ricerca sull’esercizio fisico e sul nostro sistema immunitario ci dice che “non ci sono prove affidabili per limitate l’esercizio fisico a causa del fatto che questo aumenta direttamente la possibilità di sviluppare qualsiasi tipo di infezione virale”, afferma James Turner, coautore della recensione del 2018 sull’esercizio fisico e l’immunità.

“Quindi, esercitarsi è sicuro, nonostante le preoccupazioni per il coronavirus”, conclude. L’esercizio fisico, infatti, probabilmente ridurrà il rischio di un’infezione, dice.

Ci sono delle cose da sapere, però. Se non ti sei allenato, ora potrebbe non essere il momento ideale per iniziare una nuova routine di allenamento estremamente ambiziosa e stancante. Negli studi del 2005 su topi e influenza, un gruppo separato di animali che ha lavorato faticosamente per settimane ha sviluppato sintomi un po ‘più gravi e di più lunga durata rispetto ai topi che hanno lavorato moderatamente prima delle loro infezioni, anche se le differenze erano lievi.

“È corretto affermare che un grande aumento dell’intensità e / o della durata dell’esercizio, specialmente nelle persone che non hanno esercitato l’attività fisica, potrebbe avere effetti negativi transitori sul sistema immunitario”, afferma Jeffrey Woods, professore di kinesiologia e salute della comunità all’Università dell’Illinois a Urbana-Champaign, che studia esercizio fisico e immunità e ha guidato lo studio del topo.

E non ignorare l’igiene di base e il buon senso. Lavarsi le mani spesso prima e dopo l’esercizio fisico; accorciare o saltare gli allenamenti in caso di malessere; evitare di frequentare partner che starnutiscono o tossiscono, anche se mantieni una distanza di due metri. Ricordati poi di strofinare una salviettina disinfettante sull’attrezzatura da palestra prima dell’uso. Uno studio dell’anno scorso ha identificato germi persistenti e infettivi su circa un terzo delle superfici in 16 diverse strutture per il fitness.